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Peyton Manning

Los Broncos de Denver recibieron dos noticias positivas antes de jugar la séptima fecha de la temporada de la NFL: una encuesta reveló que es el equipo de fútbol americano con más seguidores en Estados Unidos, y está de vuelta en el primer puesto del ranking de The Associated Press.

Su duelo contra los 49ers de San Francisco tiene varios atractivos, y el principal es que su quarterback Peyton Manning está a dos pases de touchdown del récord de 506 que posee Brett Favre.

En cinco partidos de esta campaña, Manning ha lanzado 15 pases de touchdown, un promedio de tres por juego, y en su única derrota, ante Seattle, lanzó dos. Si iguala su menor cantidad de anotaciones empataría el récord de la retirada estrella de los Packers.

A los 38 años y en su tercera campaña con los Broncos, Manning muestra la intensidad de un joven. Pero quizá sabiendo que el tiempo se acaba luce urgido por una nueva oportunidad en el Súper Bowl y para lograrlo tiene dos armas letales: la más conocida es Demaryus Thomas, el wide receiver que el año pasado sumó 1.431 yardas por pase y en este ya acumula 491 con cuatro anotaciones. Pero el tight end Julius Thomas ha logrado nueve anotaciones en apenas cinco juegos y a este paso sin duda amenaza la marca de más recepciones para anotación en una campaña que Randy Moss impuso en 2007 con 23.

El partido reunirá a dos viejos conocidos, Manning y Vic Fangio, entrenador de la defensa de San Francisco, quien recuerda a un Peyton preadolescente, hijo del quarterback Archie Manning, que acudía a las prácticas de los Saints para buscar algún voluntario que le ayudara a mejorar su lanzamiento. Fangio tiene ahora la difícil misión de parar a Peyton con el agravante de que el linebacker Patrick Willis probablemente no juegue a causa de una lesión en el pie.

El quarterback Colin Kaepernick tendrá la responsabilidad de mantener a los 49ers en competencia con los Seahawks en el Oeste de la Nacional. El lunes pasado encabezó una remontada ante los Rams en la que anotaron 31 puntos sin respuesta, y en la que lanzó pases para 343 yardas con tres touchdowns, sus mejores marcas de 2014. Pero además de los buenos números, el mariscal mostró una capacidad para recuperarse ante situaciones adversas, carencia que en el pasado se le había criticado.

Mientras el tight end de Denver ha brillado, Vernon Davis, un estelar de San Francisco, ha tenido una temporada discreta con apenas 12 recepciones. Este partido puede ser el de su despegue ante una defensa que sufre la baja del linebacker Danny Trevathan.

Dos juegos más llaman la atención, ambos involucran a equipos de las divisiones Sur y Norte de la Nacional. Los Lions reciben a los Saints, mientras que los Panthers visitan a los Packers.

Actualmente Detroit encabeza el Norte mientras Green Bay marcha un partido atrás. Su tremenda defensa, que ha logrado 20 sacks en la campaña, será un duro escollo para Drew Brees que probablemente no contará con su mejor receptor, el tight end Jimmy Graham.

Ya cerca de la mitad de la campaña, los titubeantes Saints requieren no sólo mejorar su paso para acortar distancia con los Panthers, sino que situarse en una posición para tener aspiraciones a los playoffs.

En el otro duelo, los Panthers buscan mantener la supremacía en el Sur que no perdió pese a la sangría en la línea ofensiva y la salida de Steve Smith. No obstante, su viaje a Green Bay es problemático porque Aaron Rodgers ya encontró su ritmo luego de un inicio lento y poco a poco los Packers se asemejan a los candidatos al Súper Bowl que muchos críticos pronosticaron al inicio de 2014.

La jornada inició el jueves con el triunfo de los Patriots sobre los Jets 27-25.

En otros partidos del domingo, los Falcons visitan a los Ravens, los Titans a los Redskins, los Seahawks a los Rams, los Browns a los Jaguars y los Bengals a los Colts.

Además, los Bills enfrentan a los Vikings, los Dolphins a los Bears, los Chargers a los Chiefs, los Cardinals a los Raiders, y los Cowboys a los Giants. El lunes por la noche, los Texans viajan a Pittsburgh.

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Jorge Cisneros está en Twitter como https://twitter.com/rascisneros

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