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Rumbo al Mundial Nueva Zelanda Sub-20 2015: AFC

Myanmar, Corea del Norte, Catar y Uzbekistán obtuvieron su boleto a Nueva Zelanda 2015 en el Campeonato Sub-19 de la Confederación Asiática de Fútbol (AFC en sus siglas en inglés) 2014, que se disputó en Myanmar.

El logro de las cuatro selecciones se confirmó al alcanzar las semifinales del Campeonato Asiático Sub-19, en el que Myanmar festeja estar en la Copa Mundial Sub-20 por primera vez en su historia. Una victoria por 1-0 ante Emiratos Árabes Unidos con gol de Than Paing aseguró la inédita clasificación de los locales, que alcanzan las semifinales del torneo regional por primera vez desde 1970.

Para Corea del Norte, el pase fue todavía más ajustado: necesitó del drama de los penales para dejar afuera a Japón por 5-4 en la definición y regresar a un Mundial tras perderse Turquía 2013. Takumi Minamino, capitán de Los "Samuráis Azules", quien vio cómo su remate era desviado por el arquero Cha Jong-Hun para definir el ganador.

Uzbekistán derrotó 2-1 a Tailandia y estará al fin en la máxima cita mundial por segunda vez consecutiva. En 2013 impresionó al alcanzar los cuartos de final, en los que cayó ante quien sería campeón, Francia. Antes había participado en las ediciones de 2003 y 2009.

Catar completó el cuarteto fantástico de Asia al superar a China por 4-2, lo que significa el regreso a la Copa Mundial de los finalistas de 1981, la tercera edición del campeonato. Justamente, esa ubicación es la mejor de un equipo catarí en una competición FIFA.

Ya en la ronda de semifinales, con el pase mundialista en la mano, Catar derrotó a Myanmar 3-2 en tiempos extras, mientras que Corea del Norte aplastó 5-0 a Uzbekistán.

El torneo clasificatorio se llevó a cabo del 9 a 23 de octubre, en el cual participaron 16 selecciones que se dividieron en cuatro grupos de cuatro integrantes, que se pelearon el boleto mundialista en dos sedes diferentes: Naipyidó, capital de Myanmar, y Rangún.

Catar, Rey de Asia: El relato de una agónica final

Akram Afif, suplente de inicio, marcó a los 50 minutos el gol que resolvió la final del Campeonato Asiático Sub-19 2014, disputada el jueves 23 de octubre en el Estadio del Centro de Entrenamiento de la Juventud de Thuwunna, en Yangón (Myanmar). Así, Catar se proclamaba por primera vez campeón de la cita, al vencer por 1-0 a Corea del Norte, tres veces ganadora del certamen.

“Estoy muy contento por este increíble logro”, declaró emocionado su seleccionador, Félix Sánchez. “Sobre todo por los jugadores, que han mostrado una actitud fantástica en todo momento. Hemos conseguido algo asombroso. Los jugadores lo dieron todo para ganar este campeonato, por ellos y por su país, Catar”.

“Jugamos seis partidos difíciles, y en cada uno nos encontramos con un escenario distinto, complicado, pero el equipo se esforzó y los solventó siempre", añadió.

Como explicó el técnico español, los cataríes encadenaron una serie impresionante de resultados, y se mantuvieron invictos hasta la final. En su estreno en la fase de grupos, empezaron perdiendo ante Corea del Norte, pero acabaron remontando el partido (3-1). Luego consiguieron empatar frente a Irak, en otro duelo en el que volvieron a verse en desventaja (1-1), y a continuación se deshicieron de Omán (2-0), lo que les abrió las puertas de un choque de cuartos de final ante la RP China, campeona de 1985.

Estaba en juego un puesto en la Copa Mundial Sub-20 de la FIFA de Nueva Zelanda, y Catar, subcampeón de Australia 1981, certificó su regreso al torneo mundialista imponiéndose por 4-2 en una contienda vibrante. El posterior encuentro de semifinales ante el anfitrión y revelación de la prueba, Myanmar, fue muy reñido, aunque un tanto de Serigne Abdou en el tiempo añadido inclinaría la balanza (3-2).

Las promesas

Los jóvenes talentos cataríes realizaron una exhibición de habilidad y goles. Ahmed al Sadi fue máximo anotador del torneo, con cinco dianas, entre ellas las dos de la victoria sobre Omán y la que abrió el marcador ante China. El ariete, que compite en la liga belga, destacó especialmente por su velocidad, precisión y olfato ante la meta contraria.

Akram Afif, por su parte, se erigió en suplente de lujo del torneo, ya que firmó sus cuatro tantos tras salir desde el banquillo. Y los aficionados cataríes son conscientes de que no habrían llegado tan lejos sin el capitán Ahmad Moein, que impulsó al equipo desde el mediocampo, ejerciendo un liderazgo que le valió ser elegido mejor futbolista del torneo.

Compartieron la primera plaza de la tabla de artilleros, con al Sadi, Jo Kwang-myong y Zabikhillo Urinboev. El primero materializó una tripleta en el 5-0 endosado por Corea del Norte a Uzbekistán en semifinales, mientras que el segundo vio puerta dos veces en el 2-1 de los uzbekos en cuartos ante Tailandia, un resultado que situó a los suyos en la que será su segunda Copa Mundial Sub-20 de la FIFA consecutiva, a expensas del conjunto del sudeste de Asia.

Nyein Chan Aung se convirtió en el ídolo del público local, y contribuyó con tres goles a dar a Myanmar su primera clasificación para una Copa Mundial Sub-20 de la FIFA. Su compañero de ataque Than Paing también fue aclamado por los aficionados, como autor del único tanto contra los Emiratos Árabes Unidos en la crucial eliminatoria de cuartos, que selló su pasaporte para Nueva Zelanda 2015. Y el equipo también debe mucho al guardameta Myo Min Latt, quien rindió a un gran nivel entre los tres palos.

En otro orden de cosas, el japonés Takumi Minamino y el chino Wei Shihao causaron sensación por momentos en el torneo continental, a pesar del fracaso de sus respectivas selecciones. Los dos jugadores llegaban a la competición asiática como promesas, y Minamino —que ya se ha labrado un nombre en la J.League con el Cerezo Osaka— respondió a las expectativas con cuatro goles. Wei, que juega en Portugal, marcó otros dos, en acciones a balón parado, ayudando así a que su equipo superase la liguilla.

Cambio en la jerarquía histórica: Adiós Corea del Sur, Japón, Australia, etc

El torneo asiático ha dado un vuelco a su jerarquía, y varios pesos pesados tradicionales no estuvieron a la altura. La República de Corea del Sur, defensora del título y campeona en doce ocasiones, dijo adiós en la fase de grupos, tras registrar un empate a ceros ante China y perder por 3-1 a manos de Japón, pese a haber empezado con un contundente 6-0 sobre Vietnam.

Japón, seis veces finalista, hizo un buen papel, pero sucumbió en los penales de los cuartos de final ante Corea del Norte, mientras que Irak e Irán, con cinco y cuatro títulos en su palmarés respectivamente, se despidieron asimismo a las primeras de cambio. Australia, eterna candidata, también fue incapaz de salir airosa de una liguilla que se adjudicaron Uzbekistán y EAU por diferencia de goles.

Y, a la inversa, los anfitriones protagonizaron una sorpresa tras otra, con una actuación que impresionó a Asia. Curiosamente, Myanmar afrontaba esta campaña como segundo equipo más laureado del torneo, que ganó siete veces entre 1961 y 1970. Después de una larga travesía por el desierto, el país organizador, a las órdenes del alemán Gerd Zeise, resurgió de sus cenizas, y en un alarde de valentía alcanzó las semifinales por primera vez en cuatro décadas.

Más de este torneo

Esta competición, una de las pruebas internacionales por categorías de edad más antiguas del mundo del fútbol, nació en 1959 con el nombre de Campeonato Juvenil de la AFC.

El certamen suele ofrecer importantes sorpresas, como demuestra el campeonato de Catar, el pase de Myanmar y el hecho de que Japón nunca haya conseguido ganar el título. Ha sido además el escenario en el que algunas naciones modestas se han clasificado para una competición de la FIFA, entre ellas Jordania, Siria y Uzbekistán en los últimos años.

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