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Copa Mundial Sub-20 de la FIFA República de Corea 2017: Japón

TOKIO, Japón.- Pese a su condición de peso pesado del fútbol regional en la categoría absoluta, Japón ha pecado de irregular en categorías juveniles. Tras convertirse en un habitual de la Copa Mundial Sub-20 entre 1995 y 2007, un periodo en el que su máximo logro fue el segundo puesto alcanzado en Nigeria 1999, sufrió una sucesión de derrotas en los tramos finales de la competición. Cuatro Campeonatos Sub-19 de la AFC consecutivos, desde que Japón se proclamó subcampeona en 2006, concluyeron para la selección de forma más que dolorosa en cuartos, la ronda previa a la conquista del pase al Mundial.
 
 
El camino a la República de Corea
Los Samuráis Azules cruzarán el Mar de Japón rumbo a la República de Corea con la alegría de haber puesto fin a la maldición continental al conquistar su primera medalla de oro, que se añade a las seis de plata que ya poseía en el Campeonato Sub-19. En realidad, Japón alcanzó la gran final después de haber avanzado como una apisonadora por la competición, con victorias por tres goles sobre Yemen, Qatar, Tayikistán y Vietnam, y sin haber encajado ningún tanto durante su paso por Bahréin. La final resultó un partido muy tenso, en el que Japón necesitó de los penales para imponerse a Arabia Saudita y romper un maleficio que se remontaba a 1973.
 
 
El seleccionador
Atsushi Uchiyama accedió al cargo tras la marcha de Masakazu Suzuki al cabo del Campeonato Sub-19 de 2014. En técnico ha ido armando su equipo con la vista puesta en los Juegos Olímpicos de Tokio 2020, donde sus jugadores posiblemente formarán el núcleo básico de la selección japonesa que representará al país en el torneo de fútbol. Ahora que ha conseguido clasificar a los suyos para la República de Corea 2017, Uchiyama asegura que está viendo grandes progresos en sus pupilos. “Cuando empecé con este equipo, cometíamos muchos errores en muchos partidos y regalábamos goles muy fáciles a nuestros rivales”, declaró tras conquistar la corona continental. “Pero finalmente los jugadores empiezan a comprender lo que quiero que hagan exactamente, y estamos consiguiendo un buen equilibrio en el equipo”.
 
 
Números que hablan
7: Japón ha necesitado siete participaciones en la final del Campeonato Sub-19 de la AFC para conquistar por fin su primer título continental de la categoría. Cinco de los seis intentos infructuosos se han producido desde 1994. Japón no perdió ninguno de ellos por más de un único gol. En las dos finales más agónicas que ha disputado, las de 2000 y 2006, cayó respectivamente por un gol de oro y en los penales.
 
 

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